Lingkungan alami adalah lingkungan yang belum kemasukan zat pencemar dan ekosistemnya seimbang. Lingkungan yang tercemar adlah apabila ke dalam lingkungan tersebut telah masuk zat atau bahan pencemar. Polusi adalah suatu proses rusaknya lingkungan, sedangkan polutan adalah limbah yang menyebabkan polusi. untuk membandingkan bahan kimia yang berbahaya dan tidak dibutuhkan eksperimen untuk menentukan toksisitas bahan tersebut. Toksisitas adalah suatu pengukuran berapa banyak suatu bahan diperlukan untuk meracuni atau membunuh organisme.
Indikator jika lingkungan perairan (sungai) yang telah tecemar adalah apabila warna air menjadi keruh, kecoklatan serta berbau busuk. efek faktor biotik lebih sulit diprediksi. ketika bahan kimia masuk ke dalam jaring-jaring makanan, organisme dalam jaring-jaring makanan mungkin menyimpan bahan ini dalam tubuhnya. Proses ini disebut Biomagnifikasi.